2015年諾貝爾化學奬由3位DNA修復機制大師獲得。他們的研究令我們明白DNA如何保持完整性,令細胞得以維持其功能。明白如何修補DNA變異是踏進抗老化和抗癌領域非常重要的一步。

 

DNA由四大鹼基(base)組成-A、T、G和C。兩種鹼基配對能形成穩定的氫鍵:A-T 和 G-C。這是由於它們結構上的互補性;其他組合,例如 A-G、T-T 等,缺乏這種互補性,無法形成穩定的氫鍵。環境因素,如:紫外線,吸煙等會令DNA受到破壞。其中一位諾貝爾獎得獎者Aziz Sancar發現紫外線會令T和T不恰當地粘連在一起,令原有功能受損。他首先在細菌中發現一種DNA自我修復機制,再在人體中找到相關的機制。細胞中有一種叫exinuclease的酶能發現這種T-T的錯配,然後剪除附近十二個鹼基。剪除後的空隙就由DNA聚合酶(DNA polymerase)補回缺少的鹼基,現後就由DNA連接酶(DNA ligase)封口。整個過程就好像工廠裏的機械人一樣,一但發現不合格的製成品,便會馬上移除,再由新的補上。

 

缺乏這種修復機制會有甚麼後果?其中一種較為罕有的病-―着色性乾皮症(Xeoderma Pigmentosa) ,就是DNA修復機制出現問題了。病人的皮膚受到紫外線照射和破壞後,DNA並不能作出修復,令患癌的風險大大增加,大多數患者只能活到二十歳。

 

有了修復機制,是否代表細胞就不怕DNA受到破壞嗎?當皮膚長期受到紫外線的照射,DNA不斷受到破壞,雖然得到這個機制的修復,但亦有漏網之魚。DNA不斷累積變異下,皮膚便會出現老化甚至演變成癌細胞。

 

相信在不久的將來,這個DNA修復機制能用於治療癌症上。如果再多多一點想像力,有一天,能否有一種治療,能將衰老的皮膚變回年青時的狀況呢?這樣的話,大部份皮膚老化的問題,如皺紋、色斑, 、鬆弛等便會得到醫治,以後也不需要做激光、射頻等治療了。不知道這天還要等多久呢?